Pierre Gassendi (1592 - 1655)

Publié le par Socrates Philalethe

1623 - François Garasse publie "La Doctrine curieuse des beaux esprits de ce temps" , où il condamne la "secte des Rose-Croix et son secrétaire Michael Maier". L'année même de l'affaire des affiches, un ami de René Descartes, l'abbé Mersenne (1588-1648), philosophe et savant, s'oppose violemment au rosicrucianisme. Il publie "Questiones celeberrimæ in genesim…", où il réfute la philosophie hermétique et la kabbale de la Renaissance, ainsi que leursdiversreprésentants. Il s'en prend particulièrement au Rosicrucien anglais Robert Fludd.L'un des plus proches amis de Mersenne, le philosophe et mathématicien Pierre Gassendi, s'en prend aussi à Robert Fludd.

Pierre Gassend1 dit Gassendi, né àChamptercier près de Digne le 22 janvier 1592 et mort à Paris le 24 octobre 1655, est un mathématicien,philosophethéologien et astronomefrançais. Un cratère lunaire porte son nom.

Sommaire

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Biographie [modifier]

La légende veut que Pierre Gassend ait commencé à se passionner pour les beautés du ciel en gardant les troupeaux de ses parents pendant la nuit. Enfant, il a suivi les cours des écoles de Digne, et fit preuve de grandes dispositions pour les langues et les mathématiques. Il s'inscrit par la suite à l'Université d'Aix-en-Provence, où il suit l'enseignement philosophique de Philibert Fesaye.

Premières années

En 1612, le collège de Digne lui demande quelques conférences de philosophie. En 1614, Pierre Gassend obtient son doctorat en théologie à Avignon. Il est nommé chanoine de Digne. En 1617, il entre dans les ordres. Il est nommé professeur de rhétorique au collège de Digne. En 1618, Gassend note ses premières observations du ciel lors de l'apparition d'une comète "à tête crépue". Il entre en relation avec l'astronome Joseph de Gaultier de La Valette (1564-1647). En 1620, il établit les tables de la position de Jupiter par rapport aux étoiles fixes. L'année suivante, il donne leur nom aux aurores boréales. De 1622 à 1623, Gassend est nommé professeur de philosophie au collège d'Aix. Il en est chassé semble-t-il par l'arrivée des jésuites2. Le 14 avril 1623, il observe une éclipse de Lune à Digne. La même année, il décrit les positions de la planète Mars. Il se rend à Grenoble.

En 1625, il publie à Grenoble contre Aristote ses Exercitationes paradoxicæ versus Aristoteleos, son premier livre (rédigé en 1622). Cette rupture prépare celle que Descartes opérera 12 ans plus tard avec la publication du discours de la Méthode. En 1625, Gassend est à Paris, il observe la position de Venus depuis le pont neuf et une éclipse avec Claude Mydorge. En avril, il retourne dans le midi. En 1626, il devient le prévôt de la cathédrale de Digne ; mais dès lors sa vie se confond avec ses observations astronomiques ; il est un inlassable collectionneur d'éclipses. En correspondance avec le philosophe Thomas Hobbes, avec lequel il partage ses critiques contres Descartes, Gassend est en rapport avec tous les grands astronomes de son temps : Képler, Riccioli, Hortensius, Hévélius... sa renommée s'étend de Prague à Aix en passant par Dantzig, Leyde et Bologne. Une grande partie de ses observations sont menées en étroite liaison avec son ami le conseiller au Parlement Nicolas Claude Fabri de Peiresc au près duquel il passe ses années de transition. À Galilée, il écrit le20 juillet 1625 :

« Tout d'abord, ami Galilée, je voudrais que vous soyez bien convaincu du plaisir de l'âme avec lequel j'embrasse votre opinion en astronomie, sur le système de Copernic. Les barrières d'un monde assurément vulgaire sont brisées. L'esprit libéré erre à travers l'immensité de l'espace. Peut-être conviendrait-il que vous publiiez votre travail. En le cachant vous feriez une grave injure aux lettres et à ceux qui s'adonnent aux sciences les plus divines…Si une résolution bien arrêtée, ou la destinée, vous imposent une réserve telle que vous ne puissiez même pas communiquer par lettre à vos amis ce que vous avez conçu, faites une exception pour moi. Laissez -moi espérer ou vous demander d'être votre correspondant. »
Le temps des éclipses

En 1628, après un passage à Paris en mai, Gassend voyage pendant neuf mois avec François Luillier et sur ses instances. Il arrive vers la fin de l'année enFlandres et en Hollande où il rencontre Isaac BeeckmanThomas Hobbes3 etHenricus Reneri (Henri Regnier). Il compose de Paraheliis sur la demande Peiresc et Examen de la doctrine de Fludd demandée par Mersenne3. En 1629, il tente de dissuader l'astronome-astrologue Jean-Baptiste Morin de publier une fausse théorie des marées ; il fait quelques observations sur les flocons de neige dont se servit ultérieurement Descartes4. Le 10 juin 1630, il observe (de Paris) une éclipse de Soleil quasiment totale. Il contribue alors à populariser à Paris les thèses de Galilée, notamment par la publication de ses lettres : De motu impresso a motore translato et De proportione qua gravia decidentia accelerentur.Le 6 novembre 1631, toujours à Paris, Gassend décrit le passage de Mercure devant le Soleil (annoncé par Kepler). Il tente de reprendre son expérience en décembre avec le passage de Vénus en décembre, mais son passage a lieu de nuit. Le 27  octobre  1632, il décrit une éclipse de Lune à Lyon chez le frère du ministre-cardinal Armand de Richelieu. Le 8 avril  1633 Gassend se déplace à la chapelle de Saint-Lazare, près de Digne, afin d'y observer une éclipse de Soleil. En février 1634, il adresse une lettre de consolation à Galilée qui vient d'être condamné et auquel il conseille, la patience. Le 14  mars 1634, il est à nouveau à Digne pour y observer une éclipse de Lune. Le 9 avril de la même année, il se trouve à Aix pour observer Jupiter ; et le 11 septembre pour observer Mars. En1635 Gassend est à Aix ; il y décrit la première éclipse de Lune de l'année. En1636 il mesure à Marseille, la hauteur du Soleil au solstice d'été afin de reprendre les mesures effectuées 2000 ans plus tôt par Pythéas.

L'après Peiresc

Après la mort de Peiresc en 1637, dont il édite la vie et garde un profond chagrin, Gassend se lie avec le gouverneur de Provence, Louis de Valois, comte d'Alais et duc d'Angoulême qui devient alors son protecteur, mais demeure essentiellement à Paris. Il y enseigne aux familles nobles et aux jeunes gens qu'elles protègent, Claude-Emmanuel Chapelle, le fils naturel de François Luillier, maître des Comptes et ses amis, François Bernier, Jean Hesnault, sans douteCyrano de BergeracMolière, peut-être Boileau et La Fontaine, suivent son enseignement. Il est en correspondance avec le père Mersenne.

Le 18 octobre 1641, Il observe une éclipse de Lune de l'abbaye de Saint-Germain. La même année, il illustre à Marseille par une expérience de physique les théories de Galilée sur la chute des corps. Un curieux narre la scène :

« M. Gassendi ayant été toujours si curieux de chercher à justifier par les expériences la vérité des spéculations que la philosophie lui propose, et se trouvant à Marseille en l'an 1641 fit voir sur une galère qui sortit exprèz en mer par l'ordre de ce prince, (...) qu'une pierre laschée du plus haut du mast, tandis que la galère vogue avec toute la vitesse possible, ne tombe pas ailleurs qu'elle ne feroit si la même galère étoit arrêtée et immobile. »

En cette année 1641, Gassend est élu à l'agence générale du clergé de France. Une position officielle parmi les plus importante car elle fait le lien entre l'église et les séculiers. Il rencontre Thomas Hobbes. En mars, il reçoit les Méditations de Descartes ; leur querelle commence véritablement à cette occasion. Descartes répond à Mersenne qu'il « méprise » ce pauvre homme qui « n'a pas le sens commun et ne sait en aucune façon raisonner ». Après la réponse de Descartes à ses objections, il publie ses Instances, que fait imprimer son ami Sorbière et auxquelles Descartes répondit par une lettre à son éditeur3. Le 14 avril 1642Gassend observe une éclipse de Lune de l'hôtel de Thou. Mersenne l'engage à porter la contradiction à Jean-Baptiste Morin qui a attaqué son De motu impresso une translato motore. Le 27  septembre  1643, il observe une éclipse de Lune àSucy-en-Brie, en compagnie de l'abbé de Champigny et du président Molé.

La consécration et la fin

En 1645, il est nommé professeur de mathématiques au Collège royal. Il y enseigne l'atomisme d'Épicure et de Lucrèce. Pour lui, cette physique est compatible avec la doctrine chrétienne. Une de ses tâches est d'y lutter contre la croyance, ordinaire à l'époque, en les feux infernaux souterrains. Le30 janvier 1646 Gassendi observe encore une éclipse de Lune ; toujours en 1646, il publie avec Fermat3, contre le jésuite Casrée, un livre sur l'accélération des graves. En 1647, il publie De Vita, moribus, et doctrina Epicuri libri octo. pour défendre la doctrine d'Epicure. L'année suivante, il se réconcilie officiellement avec Descartes (de passage à Paris) grâce aux bons soins de César d'Estrées. Tannery a évoqué un repas des trois philosophes, Descartes, Gassend et Hobbes, réunis à la table du marquis de Newcastle5.

En 1648, une maladie de poitrine le contraint à quitter Paris pour le midi. En 1649, il publie ses commentaires sur le dixième livre de Diogène Laërce et sonSyntagma philosophiae Epicuri. qui est son livre le plus célèbre. Il voyage enProvence, passe deux ans à Toulon où il retrouve son secrétaire, élève et protégé, François Bernier, revenu d'un long voyage en Europe de l'est. Le 8  avril 1652, il détermine les diamètres apparents du Soleil et de la Lune qui selon lui, sont dans un rapport de 1 contre 1000 à 1028. L'année suivante il revient à Paris. Bernier y attaque Morin pour défendre Gassend ; l'astrologue le fait menacer d'excommunication et Gassend obtient de Bernier qu'il cesse sa dispute. Sorbière se propose de traduire la philosophie de Gassend et d'Epicure mais la publication ne se fait pas et l'impression en est arrêtée pour complaire à Gassend6. En 1653, Gassend publie ses vies de Tycho-Brahé et de Copernic ainsi qu'une histoire de l'église de Digne.3 Le 11 août 1654, Gassend observe sa dernière éclipse dans le château de Montmort, au Mesnil-Saint-Denis. Soigné par sept médecins, et de nombreux apothicaires, il reçoit douze saignées, sept purges et vingt-deux lavements avant de s'éteindre le 24 octobre 1655 entre les bras de son élève. Un monument de marbre blanc reçut sa dépouille dans la propre chapelle de son ami Montmort, en l'église Saint Nicolas des Champs.

La postérité 

Henri Louis Habert de Montmor publia ses œuvres complètes à Lyon en 1658 et Bernier répandit sa doctrine en la vulgarisant. Déformée, la philosophie de Gassend apparût dès lors comme celle d'un matérialiste. les médecins Nicolas de Blegny, Guillaume Lamy, G.B. de Saint Romain (témoin des expériences sur le vide réalisée au Puy-de-Dôme)7 contribuèrent à forger cette image. Le scepticisme de Saint-Evremond s'en réclame ; on en retrouve des échos chezJean-Baptiste Vico en Italie et chez Martin Martinez en Espagne. En Angleterre,Francis Glisson reprend certaines de ses thèses. Sa pensée se confond auxviiie siècle avec celle des sensualistes voire des libertins. L'épicurisme et l'atomisme de Pierre Gassend sont mal connus, on ne conserve souvent de lui que sa défense de l'âme animale. Son article dans l'Encyclopédie8 court sur trente lignes. En 1852, une statue de bronze est érigée en son honneur dans sa ville natale. Il demeure néanmoins selon le mot d'Edward Gibbon : le plus grand philosophe parmi les hommes de lettres, et le plus grand homme de lettres parmi les philosophes.

L'homme

Selon le témoignage de ses contemporains, Gassend se levait régulièrement à trois heures du matin, jamais plus tard que quatre heures, et quelquefois à deux. Il étudiait jusqu'à onze heures, à moins de recevoir une visite et se remettait à l'étude vers deux ou trois heures après midi jusqu'à huit. Il soupait légèrement (une tisane tiède, des légumes, rarement de la viande) et se couchait entre neuf et dix. On le disait pieux, et pratiquant avec scrupule ses devoirs de prêtre ; ses paroissiens l'appelaient le saint prêtre. Par sa pauvreté, sa modestie, sa douceur, son humanité, sa bienfaisance, sa charité et sa simplicité, il faisait figure d'un anachorète, vivant dans le monde selon la règle d'un monastère9. Son ami Guy Patin, écrivit de lui10 :

« M. Gassendi est si délicat qu'il n'en ose boire, et s'imagine que son corps brûlerait s'il en avait jamais bu. »

Peu d'auteurs ont imaginé qu'il s'agissait là d'une posture, ou d'un masque.

Ses travaux [modifier]

Sciences [modifier]

De 30 ans plus jeune que Galilée, Gassend, s'est consacré en astronomie à l'observation et à la description du mouvement des planètes, des éclipses de soleil et à l'évolution des taches solaires. Une de ses observations les plus marquantes a lieu le 7 novembre 1631 lors du passage de la planète Mercuredevant Le soleil (un transit). Elle lui assure une place dans le panthéon de l'astronomie. Alors qu'on ne peut observer la planète à l'œil nu, il a l'idée de faire projeter son image sur une feuille de papier. Cela lui permet de se rendre compte de la petitesse de la planète. Il en a tiré une publication :

  • Mercurius in Sole visus, Parisiis, pro voto et admonitione Kepleri.11

Ses travaux portent également sur la propagation des sons ainsi que sur les lois du mouvement et de l'inertie, et en collaboration avec Pierre de Fermat sur l'étude des graves. Opposé à l'astrologie, il entretint une querelle avec l'astronome-charlatan Jean-Baptiste Morin12. Ce dernier alla jusqu'à prédire la mort prochaine du philosophe dès 1650.

Philosophie [modifier]

À la recherche d'une voie moyenne entre dogmatisme et scepticisme, Gassend s'attaque avec violence à Aristote dès sa première publication. En réalité, sa critique porte contre tous ceux qui prétendent avoir découvert quelque recette, innée, nécessaire et indubitable, relativement à la nature réelle des choses. Pour lui, tout le savoir provient de l'expérience sensible. Son courant de pensée tient du phénoménalisme13 et de l'éclectisme. Gassend est rationaliste etpragmatique. En particulier, il s'oppose avec Descartes, auquel il reproche à la fois les idées innées, et sa théorie des animaux machines. Un animal a unepetite âme, écrit Gassend (pour ajouter aussitôt : Pas aussi grande que celle des hommes). Sa préférence va vers Hobbes, qu'il admire pour la force et la liberté de sa pensée.

De fait, Gassend est l'héritier de moralistes, comme Pierre Charron et d'anti-Aristotéliciens, comme Juan Luis Vives et Pierre de La Ramée. RenouvelantPyrrhon d'Elis, il prend ainsi le relais de Francis Bacon, auquel il emprunte de nombreux éléments de la «méthode» scientifique. De surcroît, il croît au vide (contrairement à Descartes) et aux atomes14 (alors que Descartes en tient pour les quatre éléments) ; il s'accorde avec la méthode expérimentale de Blaise Pascal et manifeste un sentiment très vif de la connaissance approchée15. Fidèle à l'érudition des savants de la première moitié du xviie siècle16, il s'oppose donc naturellement au tabula rasa cartésien.

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Pierre Gassendi.

A l'opposée des certitudes duphilosophe de la Haye, Pierre Gassend maintient un scepticisme curieux. Alors que Descartes explique l'Univers par sa vision mécaniste, Gassend y devine une complexité sensible due à l'interaction des atomes et du vide17. Il demande à Descartes par quel mécanisme une âme immatérielle pourrait mouvoir un corps matériel15 ; questions qui irritent le philosophe de la Haye. D'autre part, Gassend voudrait que soit reconnu à l'imagination une place aussi importante que celle de la raison ; que le doute cartésien demeure un doute sceptique et non une simple prétérition du discours. Leur querelle oppose deux philosophes d'égales renommée à l'époque18 mais Descartes en retour le traite avec mépris de philosophe charnel, de disciple d'Epicure. Dans ses lettres, il l'appelle mon très chair ou « bonne grosse bête », selon Tannery et Adam « ô Caro optima » dans le texte... comme pour le désigner au bûcher de l'inquisition. Mais à ce jeu, Gassend gagne l'avantage car, selon le mot d'Adolphe Franck, il sait mieux que Descartes, railler sans blesser3

La démarche de Gassend consiste en fait à une toute autre approche que le cartésianisme. Elle est d'abord nominaliste, au sens double où

  • seuls les concepts sont universels
  • Il n'y a d'existence que singulière19.

Ce point de vue réduit la philosophie des catégories substantialistes à néant, évacue la métaphysique et réclame dès lors de ne faire porter les raisonnements que sur la physique. Dans ce domaine, Gassend adopte le point de vue de Démocrite et d'Epicure ; l'épicurisme de Gassend est la solution aux apories que révèle son nominalisme19. Il en retient la théorie corpusculaire et l'interprétation de la lumière. Contrairement à Descartes, pour qui le propre de la matière est l'étendue, Gassend la relie à l'impénétrabilité. Cette profession de foi atomiste lui attire alors de sévères critiques de Campanella. Il se défend du coup du matérialisme dont on l'accuse en supposant ces atomes sensibles... Pour Gassend, la matière est active ; ce qu'on a pu appeler un matérialisme dynamique19. Il défend ce point de vue dans trois ouvrages :

  • De Vita, moribus et doctrina Epicuri libri octo (Lyon, 1647, in-4),
  • De Vita, moribus et placitis Epicuri, seu Animadversiones in librum X Diogenis Laertii (Lyon, 1649, in-fol.; dern. édit., 1675)
  • Syntagma philosophiae Epicuri (Lyon, 1649, in-4; Amsterdam, 1684, in-4).

Ce système, où les atomes sont mortels, mais l'âme non, est le ferment qui donnera naissance au sensualisme de Locke et de Condillac. Il va bien au delà de son précurseur, l'archevêque polonais Guillaume de Sanok20

Article détaillé : Les controverses du cartésianisme.

Théologie et Cosmologie [modifier]

Nominaliste (et si l'on veut, en ce sens, relativiste), Pierre Gassend resta sa vie durant fidèle à l'Église et à la foi chrétienne. Autre paradoxe, il étudia toute sa vieÉpicure, qu'il réinterprèta à la lumière de la science de son temps et de sa foi. Sa théologie s'exprime (autour d'Épicure), dans Du principe efficient, c'est-à-dire des causes des choses.

Sans aller, comme Giordano Bruno, jusqu'à défendre l'idée d'une pluralité de Mondes, théorie qu'il condamne en regard de ses conséquences théologiques, Gassend, qui possédait un exemplaire de Immenso 21 laisse affleurer dans ses ouvrages son accord avec l'aspect cosmologique des thèses du philosophe nolain, notamment l'idée que les étoiles sont d'autres soleils, éventuellement entourés de planètes. Il imagine également que ces étoiles sont dispersées dans l'univers mais pas forcément rangées en "couches" comme l'imaginait encoreJohannes Kepler. Il envisage que ces planètes soient habitées, tout en mettant en garde contre les conceptions anthropomorphiques des conceptions du vivant22.

Publié dans XVIIe Siècle

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